Ο ναύτης που αγκαλιάζει και φιλά με πάθος μια νεαρή γυναίκα στην Τάιμς Σκουέρ, μόλις ανακοινώθηκε η λήξη του Β΄ Παγκοσμίου Πολέμου, το 1945 –ένα φιλί που πέρασε στην αθανασία μέσα από μια φωτογραφία που έκανε τον γύρο του κόσμου– έφυγε από τη ζωή σε ηλικία 95 ετών, όπως ανακοίνωσε η οικογένειά του.

Ο Τζορτζ Μεντόσα πέθανε μετά από μια πτώση που είχε τη νύχτα του Σαββάτου προς την Κυριακή στο σπίτι του στο Μίντλεταουν, όπου ζούσε με τη σύζυγό του, όπως ανέφερε η κόρη του στην τοπική εφημερίδα Providence Journal.

Η Γκρέτα Ζίμερ Φρίντμαν, η γυναίκα που φίλησε μέσα στον ενθουσιασμό του ο Μεντόσα, πέθανε το 2016 σε ηλικία 92 ετών.

Όλος ο κόσμος χρειάστηκε να περιμένει μέχρι το 2012, όταν κυκλοφόρησε ένα βιβλίο με τον τίτλο «Το φιλί του ναύτη: το μυστήριο πίσω από τη φωτογραφία-σύμβολο του τέλους του Β΄ Παγκοσμίου Πολέμου», για να μάθει την ταυτότητα των δύο πρωταγωνιστών. Το φιλί αυτό, που αποθανάτισε ο φωτορεπόρτερ Άλφρεντ Άιζενστατ στις 14 Αυγούστου 1945, όταν ανακοινώθηκε η παράδοση της Ιαπωνίας, έγινε το σύμβολο της ειρήνης.

Η Γκρέτα Ζίμερ Φρίντμαν, που τότε ήταν 21 ετών και εργαζόταν ως βοηθός οδοντιάτρου, εικονίζεται στη φωτογραφία στην αγκαλιά ενός ναύτη του πολεμικού ναυτικού των ΗΠΑ, που, τρελός από χαρά, την φιλά με πάθος στο στόμα, μέσα στη μέση του δρόμου.

Σε αντίθεση με ό,τι θα πίστευαν οι περισσότεροι, οι δυο νέοι δεν γνωρίζονταν πριν από αυτή τη στιγμή που χαράχτηκε ανεξίτητλα στη μνήμη όλων χάρη στη φωτογραφία του Άιζενστατ.

«Δεν είμαι σίγουρη ότι ήταν πραγματικά ένα φιλί (…) ήταν απλώς κάποιος που γιόρταζε» το τέλος του πολέμου, είχε δηλώσει το 2005 η ίδια η Φρίντμαν σε μια συνέντευξη για το Ιστορικό Αρχείο των Βετεράνων.

«Δεν ήταν μια ρομαντική στιγμή. Ήταν μόνο κάτι για να γιορτάσουμε το τέλος του πολέμου», εξήγησε, προσθέτοντας ότι ο Τζορτζ Μεντόσα δεν της είπε ούτε μια λέξη πριν να την σφίξει στην αγκαλιά του.

Ο Τζορτζ και η Ρίτα βγήκαν στο δρόμο πανηγυρίζοντας, όμως όταν δεν κατάφεραν να μπουν στα ασφυκτικά γεμάτα μπαρ, αποφάσισα να περπατήσουν. Εκείνη τη στιγμή, ο Τζορτζ βλέπει μία γυναίκα, ντυμένη στα λευκά να περνά από δίπλα του, την αρπάζει και της δίνει ένα φιλί στο στόμα.

Είχε πει ότι ένιωσε τέτοια χαρά που αποφάσισε να φιλήσει την πρώτη νοσοκόμα που θα έβρισκε μπροστά του, σε μια ένδειξη ευγνωμοσύνης για όσα οι νοσοκόμες προσέφεραν στους στρατιώτες στην πρώτη γραμμή του πολέμου.