Ξεκίνησε με σήματα σε μια οθόνη ραντάρ, 12 μίλια ανοιχτά των λιβυκών ακτών. Καθώς οι διασώστες πλησίασαν, διαπίστωσαν υπερφορτωμένα ξύλινα σκάφη και σχεδίες που θύμιζαν σκηνές δουλεμπορίου.   Εκατοντάδες Αφρικανοί μετανάστες ήταν στριμωγμένοι σε πλοία με κατεύθυνση την Ιταλία. Πάνω από δύο ντουζίνες άνθρωποι είχαν πεθάνει από ασφυξία πάνω σε μια μόνο βάρκα. Σε άλλες βάρκες, οι σοροί των νεκρών ήταν διασκορπισμένοι, αναγκάζοντας τους επιζώντες να σκαρφαλώσουν πάνω από τα πτώματα των συνταξιδιωτών τους.   Ο Άρης Μεσσήνης, ο πολυβραβευμένος Έλληνας φωτογράφος του Agence France-Presse επέβαινε σε πλοίο διάσωσης και είπε πως αυτό ήταν κάτι που δεν έχει ξαναδεί.

Aris Messinis/Agence France-Presse — Getty Images

Οι επιβάτες – από την Ερυθραία, την Αιθιοπία, τη Σομαλία, τη Νιγηρία και άλλες χώρες της υποσαχάριας Αφρικής – βρέθηκαν από το διασωστικό Astral την Τρίτη. Ήταν μέρος ενός μεταναστευτικού κύματος πάνω από 11.000 ανθρώπων που διασώθηκαν στη Μεσόγειο από ομάδες διασωστών και την ιταλική ακτοφυλακή αυτή την εβδομάδα.   Οι μετανάστες πάνω σε ένα μεγάλο ξύλινο σκάφος, στο οποίο μπορεί να επέβαιναν έως και 1.000 άτομα περίμεναν με αγωνία για βοήθεια και μερικοί πήδηξαν στο νερό.   Στο σημείο επικράτησε πανδαιμόνιο παρά τις προσπάθειες από το πλήρωμα του Astral να ηρεμήσουν να ηρεμήσει τους μετανάστες. «Αυτοί οι άνθρωποι ήταν σε πανικό», είπε ο Μεσσήνης στους New York Times.   Σε ένα από τα σκάφη, στο οποίο επέβαιναν 150 άτομα, ο  Άρης Μεσσήνης δήλωσε ότι οι διασώστες βρήκαν 29 νεκρούς, 10 άνδρες και 19 γυναίκες. «Μας είπαν πως αυτοί οι άνθρωποι είχαν πεθάνει από τη νύχτα», αναφέρει.

Aris Messinis/Agence France-Presse — Getty Images

Οι μετανάστες που είχαν στοιβαχθεί σε αμπάρια ήταν τόσο στριμωγμένοι που πάλευαν για να μπορέσουν να βγουν. «Πολλοί από αυτούς δεν είχαν ξαναδεί θάλασσα σε ολόκληρη τη ζωή τους», δήλωσε η Laura Lanuza, εκπρόσωπος της Proactiva Open Arms, μιας ισπανικής ομάδας βοήθειας που επέβαινε στο διασωστικό.   Οι αρμόδιοι για θέματα μετανάστευσης και οι ομάδες διάσωσης στην Ευρώπη λένε ότι η διαδρομή από τη Βόρεια Αφρική παραμένει η πιο θανατηφόρα.   Ο Άρης Μεσσήνης, ο οποίος έχει καλύψει τις συγκρούσεις στη Λιβύη και τη Συρία, έχει φωτογραφήσει την ευρωπαϊκή κρίση μετανάστευσης από τότε που ξεκίνησε, πριν από τρία χρόνια, συχνά έχει βάλει στην άκρη τη φωτογραφική του μηχανή για να βοηθήσει τους διασώστες. Αυτό που είδε στη Μεσόγειο, είπε πως ήταν διαφορετικό. Ήταν ακριβώς κάτι ανάλογο με τα πλοία με τους σκλάβους που πέρασαν κάποτε τον Ατλαντικό, όμως αυτό συνέβαινε τώρα και όχι εκατοντάδες χρόνια πριν.   «Έχω δει πολύ θάνατο, αλλά ποτέ ξανά τέτοιο πράγμα», είπε και πρόσθεσε πως ήταν συγκλονιστικές οι εικόνες και σε έκαναν να αισθάνεσαι πως δεν ζεις σε έναν πολιτισμένο κόσμο.